Kép: The Denver Post

Természetesen nem arra kell gondolni, hogy a Nemzetközi Űrállomáson lévő űrhajósok miatt ad a NASA pénzjutalmat, sokkal inkább egy lehetséges Mars-expedíció sarkallatos kérdését kellene megoldani. 

A NASA esetében megszokott, hogy olykor a “civilekhez” fordul ötletekért, mint ahogyan tette nem is olyan régen az űrvécé esetében. Ezúttal élelmezési problémák megoldásának ügyében kéri a Föld lakosságában lapuló zsenik segítségét, egy leendő Mars-expedíció kapcsán. Jelenleg az ISS-en szolgáló űrhajósok 20 százalékban saját igényeik szerint állíthatják össze a menüt, ám a maradék nyolcvan esetében szabványosított étlapról választhatnak. Az utánpótlás a készleteket feltöltő szállítmányok képében érkezik, többek között friss zöldségek és gyümölcsök, valamint hosszabb ideig eltartható ételek formájában. Ezzel nincs is gond, amíg földkörüli pályán van az állomás, ám egy Mars céltáv egészen másfajta élelmezési metódust kíván. Jelenleg a NASA az alaptételek sorozatára összpontosít, és ezek köré építi élelmiszerstratégiáját.

Biztonság, stabilitás, ízesítés, táplálkozás, erőforrások minimalizálása, változatosság, megbízhatóság és használhatóság, ezek a jelszavak. Ám ezek nem fedik le a vörös bolygóra való utazás igényeit, hiszen ott egy féléves időszakkal kell számolni, utánpótlás nélkül. Elvégre az utánpótlás nem fogja rövid úton utolérni az asztronauták űrhajóját, tehát valami más kell. Éppen ezért több elképzelés is van a hozzáértő emberek fejében, így többek között zöldségtermesztés az út során a fedélzeten, ami azonban több rizikót is felvet. Ezek közül az egyik, hogy mi van, ha a magok ki sem kelnek? Az űrhajósok számára olyan étrendet kell biztosítani, amivel meg tudják őrizni fizikai és szellemi frissességüket is. Ezen sok-sok kérdés megválaszolására a NASA úgy döntött, életre hívja a Deep Space Food Challenge programot, aminek keretein belül várja a lehetséges megoldásokat. Természetesen nem ingyen, mert aki a leginkább használható ötlettel áll elő, az rögvest 500 000 dollárral, tehát jelenlegi árfolyamon 154 millió forinttal gazdagodik. Ennyiért lehet, hogy megéri törni a fejünket. Kár, hogy csak amerikai állampolgároknak fizetik ki.